352年,红巾军将领朱元璋在濠州城巡视,一个衣衫褴褛、蓬头垢面的小乞丐可怜的眼神刺穿了朱元璋的恻隐之心,朱元璋询问后知道小乞丐年仅八岁,幼年丧父,母亲因为战乱辞世不久,朱元璋越看越像曾经的自己,于是收收为义子并起名朱英。

朱元璋夫妇当时没有孩子,所以对朱英视如己出,少年的沐英天资聪明,朱元璋教导他行军打仗和排兵布阵,马氏教导朱英识文断字,朱英慢慢的成长为独当一面的将帅之才。

朱英18岁时,就被授帐前都尉,参守镇江,开始担任军事要职。1367年,朱元璋平定了方国珍后,决定马上发兵讨伐盘踞福建的陈友定,朱英率兵自西,披荆斩棘,攻城拔寨,攻破江西和福建交界处的分水关。下崇安,再破闵西十八寨,俘陈有定部将冯谷保的城市都被朱英占领了,朱英随之镇守福建。

1368年,朱元璋在南京开国称帝,朱英因功被授镇国将军,大都督府同知(副知府)。朱元璋亲自为21位开国功臣排定座次,徐达为功臣之首,常遇春次之,朱英赫然排在了第六位,这一年他25岁。

大明朝建国后,朱元璋让义子改回原来的姓氏,有一天朱元璋把朱英叫来询问道:“你到底是谁的孩子呀?”朱英跪在地上说:“我是陛下的孩子,是沐浴陛下和皇后的恩典才长大成人的。”朱元璋连问数遍,朱英都是如此回答,最终朱元璋说到:“既然你说沐浴朕的养育之恩,那你就姓沐吧,从此永沐皇恩。”

朱英自此改名沐英,但其对朱元璋依旧是忠心耿耿,在之后的岁月中沐英南征北战为大明王朝立下了赫赫战功。

朱元璋于1376年委任沐英为征西将军,跟随卫国公邓愈出征吐蕃,以沐英、邓愈完胜而结束,沐英因军功再次被提升为荣禄大夫、西平侯。

1381年,朱元璋以傅友德为征南将军,沐英和蓝玉为副将率兵30万出征云南,大败元梁王兵十万于曲靖,擒平章达里麻。元梁王见大势已去,自杀身亡。右丞相观音保开城向明军投降,梁王所属州郡全部收复。

1383年,朱元璋昭命傅友德和蓝玉班师回朝,留下沐英镇守云南,从此沐英成了明朝第一个镇守云南的云南王。

沐英镇守云南期间,一边平定匪乱,一边修筑堡垒,大力发展屯田,鼓励农桑,兴修水利,发展商业,开垦良田,使云南的百姓安居乐业。沐英还兴建学校,选择民间优秀人才及仕宦子弟读书。沐英的这些举措,让沐家在云南的声望日隆,备受百姓爱戴。

沐英会定期按时的到南京朝觐朱元璋,拜见自己的养母马皇后,深得朱元璋的信任。朱元璋曾亲切的抚摸着沐英说:“使我高枕无南顾忧者,汝英也。”

1382年,马皇后去世,闻讯后的沐英悲痛欲绝,咳血数次。1392年6月,他的好兄弟、朱元璋的长子朱标英年早逝,沐英获知狂吐了几口鲜血,几度哭的昏厥过去。三天过后沐英就去世了,卒年48岁。朱元璋听闻后下令将沐英灵柩运回京师,自己亲自迎接,追封沐英为黔宁王,赐谥“昭靖”,追封黔宁王,配享太庙。

自沐英之后,明朝历代皇帝都钦定沐家继续镇守云南,从未削藩,包括靖难之后登上皇位的明成祖朱棣,同样信任沐家的忠诚。明朝灭亡后,沐英的第十一世孙沐天波追随永历朝廷,后随朱由榔入缅,在咒水之难被缅兵挟持外出,最后夺刀抵抗至死,沐天波的幼子沐忠亮也同时遇难,从此沐英的后代参加了反清复明的斗争中。

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